美国互联网巨头现在在做什么?

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美国互联网巨头现在在做什么?

最近一段时间,我主要在研究美国大型互联网公司,也就是 MAGA (Microsoft, Apple, Google, Amazon) 四巨头,或者 MAMAA (Microsoft, Apple, Meta, Alphabet, Amazon) 五巨头。它们的财报信息非常详实,上市时间很久,有大量可靠的第一方或第三方参考资料,是很好的研究对象。更重要的是,它们做的业务既庞大又复杂,影响着美国乃至世界经济的方方面面,也主导着全人类未来的发展方向 —— 请相信我,这个说法毫不夸张。所以,研究它们是一件很有趣的事情,让人不知不觉就花费了一个多月的时间。

现在,我总算对美国互联网巨头的战略地位和长期竞争力有一些了解了。此时此刻,我对 Alphabet (Google)、Amazon、Microsoft 的未来十分看好;对 Apple 有一些保留意见,但不是大问题;对 Meta 有很大的保留意见。与美国主流投资者一样,我认为 Meta 最有可能掉出 “科技巨头” 之列,但其他四家在各自市场中的统治地位非常稳固。

更进一步地说,我认为 Microsoft 和 Amazon 具备正确的长期战略,而且有能力执行战略;Apple 和 Alphabet 的战略布局也不错,尽管没有前两家那么优秀;Meta 的战略则基本可以肯定是错误的(除非发生什么重大突发的科技变革)。下面仔细讨论一下。

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Microsoft: 左手 Azure 云服务,右手游戏和家庭娱乐

Microsoft 的王者归来,是近年来信息技术行业乃至全球资本市场最引人注目的成功案例。它一度重新成为全球市值最大的公司,也是目前全球仅有的两个市值超过 2 万亿美元的公司之一(另一个是 Apple)。这种成功最大的驱动因素是云计算 ——Microsoft 旗下的 Azure 云服务,规模仅次于 Amazon 的 AWS,而且实现了稳定盈利。截止 2021 年底,Azure 的公有云市场份额已达到 AWS 的 2/3,而且增速比后者快 10-20 个百分点。

自从云计算成为潮流以来,Microsoft、Oracle、IBM 等 “传统 IT 巨头” 都在努力把自己的软件业务搬上云端,但是只有前者取得了真正的成功。其中固然有历史积累的原因 —— 大批企业客户习惯了 Microsoft 生态,上 Azure 云是一件顺理成章的事情,而且微软的企业销售能力极强;但更重要的是公司上下的高度重视。换句话说,Microsoft 在 2008-14 年做出了正确的选择,在合适的时间窗口对云计算投入了足够的资源,从而打开了 “第二增长曲线”。

此时此刻,Microsoft 在战略上的优先方向还是继续做大云服务,缩小与 AWS 的差距,同时彻底甩开 Google Cloud。疫情进一步加快了欧美企业的 “上云” 日程,这种新增需求将在未来几个季度继续推高 Azure 云的增速。另一个优先方向则是游戏,Microsoft 对 Activision Blizzard 的收购只是一个开始,绝不是结束;它的野心是通过加强第一方游戏阵容,做大 Xbox Game Pass (XGP) 会员系统,从而以跨平台生态的力量击败老对手 Sony.

有趣的是,云服务和游戏这两个战略方向看似相差甚远,前者是纯粹的 To B 业务,后者是纯粹的 To C 业务;可是两者有很大的协同空间。如果 Microsoft 真能把 XGP 做成全球最大的游戏生态,下一步就是要普及云游戏,同时扩张到影视娱乐等流媒体业务 —— 这些都要基于强大的云计算基础设施。坦白说,作为一个资深玩家,我不太看好微软的游戏生态野心;但是考虑到微软有几乎无限的资源、完全不计成本的投入态度,万一它成功了,我也不会感到奇怪。

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Apple: 自主设计芯片 + 订阅服务的双轮驱动

2020 年,Apple 宣布将在两年内将 Mac 系列电脑的 SoC(系统级芯片)从英特尔设计的 x86-64 架构芯片,转为自主设计的基于 ARM 架构的 M1 芯片。当时,许多人对此半信半疑;现在,大部分人已经对 M1 芯片的实际性能心服口服。Apple 不但已经在各条 Mac 产品线中换装 M1 系列,还将其 “下放” 到了 iPad Pro 乃至 iPad Air—— 这对于其他平板电脑厂商而言是一个巨大威胁。

过去多年,一直有人认为,Apple 硬件产品的优势仅仅在于其工业设计和软件生态,缺乏所谓 “硬科技含量”。Apple 已经用 M1 芯片毫不客气地打了这种人的脸,接下来还将用下一代 M2 芯片继续打他们的脸,虽然这种人无论被打多少次还是会像复读机一样,重复那些自己都不相信的错误言论。

Apple 在芯片领域的突破当然不是骤然发生的,它在 iPhone 和 iPad 上一直就在使用自主设计、基于 ARM 架构的 A 系列芯片,M 系列芯片的诞生是量变到质变的结果。Apple 早在 90 年代就有与 IBM、Motorola 联合开发 PowerPC 芯片的历史,对自主设计芯片并不陌生;但是,它能在这个领域取得成功的秘诀在于近乎无限的资源 —— 跟 Microsoft 死磕游戏一样,只要砸的钱够多,总归会有一些成果。

另一方面,Apple 在继续扩张利润丰厚的服务业务。除了基本的 iCloud 存储,它在视频、音乐等流媒体方面都在坚定扩张。美国和日韩针对 App Store 收费问题的反垄断诉讼,给 Apple 带来了一些麻烦,但不是致命的。如果 Apple 像过去几年 Amazon 所做的一样,加强自制影视剧的投入、收购直播平台乃至进军自研游戏业务,我也不会感到奇怪。由于 Apple 生态的用户黏性非常高,它在战略上的容错度也很高,不必像某些竞争对手一样及早做出决策。

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Alphabet: 以强劲的广告业务作为 AI 技术的温床

在改名 Alphabet 大约七年之后,这家互联网巨头的 90% 以上的收入和全部利润还是来自 Google,尤其是广告业务。Alphabet 管理层在生物医药、新材料、智能交通、机器人等领域所押下的千奇百怪的赌注,几乎全部以失败告终。现在大部分人都看清楚了,Alphabet 不会成为一家 “创新孵化控股公司”,它无非是披了一层外衣的 Google 而已。

具体到 Google 本身,它的战略思路很清晰:以强劲的广告业务为基础,一方面为云计算业务(以及管理层奇思妙想的各种 “创新业务”)输血,一方面也为 AI 和 ML(机器学习)技术提供试炼场。广告业务和 AI 技术是共生关系,后者帮助前者更高效地赚钱,前者则向后者提供向 “星辰大海” 远征的条件。

Google Cloud 的收入增长比较强劲,但是与 AWS 和 Microsoft Azure 的市场份额相差很远,而且缺乏特色。要做好云服务,除了打价格战,Google 手里唯一的王牌就是 AI。AI 技术越进步、应用范围越广,就可能有更多用户选择 Google Cloud 打包的 AI 解决方案。但是,Google 非常小心,希望避免 IBM 的覆辙 —— 后者在 Watson AI 平台投入了太多资源、放了太大的卫星,结果却远远不达预期,IBM 也因此远远掉出了信息科技巨头的第一集团。

对 Google 来说,最好的情况是:云计算业务亏损逐渐收窄,在 3-5 年内形成独立造血能力;同时,AI 技术进一步提高搜索广告推送效率,YouTube 的视频广告变现能力也不断提升,从而提供更强劲的现金流。只要这两条能实现,那些更前沿、更遥远、“星辰大海” 级别的创新,其实从来不是资本市场关心的话题。

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Amazon: 云计算积极防御,近场电商主动进攻

2020-21 年上半年,Amazon 的公有云市场份额被 Microsoft 拉近了一大截,由此引发了投资者的担忧;不过 2021 年下半年,AWS 的收入增长再次提速,利润率则保持稳定 —— 这再次证明了它的市场领导地位。在这个时间点,AWS 主要需要面对的就是 Azure 的挑战,其他竞争对手都差得很远。

其实,我并不担心 AWS 的长期前景。这项业务的利润率很丰厚,有足够的本钱打价格战(取决于 Amazon 想不想打),而且 Amazon 在这个领域的资本开支有增无减。对于 Azure 来说,最佳结果也无非是在 5-10 年内与 AWS 打成平手;Google Cloud 就更不用说了,它只能寄托于 AI 的 “颠覆性创新”。Amazon 的主要任务是积极防御,没有必要过于冒险。

与此同时,Amazon 将把更多资源投向仓储物流和线下零售店,尤其是生鲜商品、日用食杂等 “近场电商” 的交付能力。2017 年对全食超市 (Whole Foods) 的收购,只是 Amazon 增强近场零售能力的诸多举措之一。全球疫情大幅提升了欧美发达国家的电商渗透率,这对于 Amazon 而言是一个长期利好。同时,疫情初期的物流瓶颈也使它意识到了进一步加强物流能力的重要性,因此它对仓储物流方面的资本开支将超过对 AWS 的资本开支。

然而,Amazon 的核心电商业务还面临着一个重大挑战:疫情期间,DTC (Direct-to-Consumer) 品牌以及跨境电商独立站的发展非常迅猛,改变了用户消费习惯。如果这种势头发展下去,Google 和 Meta 将会受益(得到更多广告投放),而 Amazon 平台的支配地位将会受损。尽管我认为风险是可控的,但这个态势仍然值得观察 —— 或许这是 Amazon 股价表现比不上 Apple 和 Alphabet 的深层原因?

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Meta: 我是谁?我在做什么?谁在打我?

除了扎克伯格自己,很可能没有任何人相信 Meta 的 “元宇宙” 愿景。扎克伯格不但寄希望于依托 Oculus 这样的 VR 硬件去建立 “元宇宙”,还希望远程办公能成为第一个 “元宇宙” 商业应用场景 —— 这实在过于缺乏常识,令人无从吐槽。

最严峻的问题是:Meta 的核心业务,也就是 Facebook 和 Instagram 平台的广告业务,能不能撑到 “元宇宙” 兑现的那一天?过去十年,Facebook 平台一直在走下坡路,年轻人先是转移到了 Instagram, 后来又去了 TikTok。Meta 管理层的工作重点基本转到了 Ins, 短视频场景也是 Ins Reel, 至于 Facebook 简直就是在竖白旗。

坦白说,哪怕没有 TikTok 的压力,Meta 的广告业务也不会好到哪里去 —— 因为 Google 实在太强悍了,成功克服了用户隐私保护提升带来的影响,拿走了零售市场复苏的最大一块蛋糕;Amazon 平台广告的增速也远快于 Meta,上个季度已经接近 Meta 三分之一的收入体量。与其说 TikTok 及其背后的字节跳动很强大,倒不如说 Meta 本来就是个战五渣,互联网巨头中的吊车尾,最有可能被淘汰的那一个。

鉴于 Meta 既没有像样的企业服务业务(例如云计算),也没有像样的娱乐内容业务(例如游戏),还没有像样的电商业务(虽然它一直想做),基于 VR 设备的 “元宇宙” 就成了它唯一的救命稻草。资本市场对此的态度是:哪怕元宇宙能做成,也应该归于 Microsoft 或 Apple 这样的 “软硬件一体化” 平台,或者 Epic Games 这样的 “内容公司”;轮谁也轮不到 Meta,它与元宇宙唯一的交集在于名字。

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请注意:本文没有任何将美国互联网巨头与中国公司进行对比的想法。请不要在评论区提出 “为什么中国的 XX 公司做不到”“美国的 XX 与中国的 XXX 谁更优秀” 以及 “美国科技巨头何时被分拆” 等问题,因为这些问题注定不可能有回答。

来源:互联网怪盗团

               
 
版权声明:小蟹 发表于 2022-04-14 10:49:36。
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